We schrijven 1828. De Engelse ondernemer William Wilford, die afkomstig was uit het plaatsje Northallerton in Yorkshire, vestigt zich in het Oost-Vlaamse dorp Temse. Op dat moment vervult Temse al een centrumfunctie voor de zuidelijke rand van het Waasland, met enerzijds een grote landbouwersbevolking en anderzijds een actieve haven. In deze haven zal een jaar later de Boelwerf opgericht worden, die zich in de komende eeuw zal ontwikkelen tot een internationale scheepsbouwer.

Wilford is de zoon van een Engelse linnenfabrikant. Hij maakt voor het eerst kennis met Temse als vlashandelaar. Het Waasland is in die tijd immers een groot producent van vlas, een essentieel gewas voor de spinnerijen van Dublin en Belfast waarvoor William Wilford werkt. Na ervaringen in Rotterdam en Kortrijk beslist Wilford zijn stapelhuis in Temse te vestigen.

De zaken gaan goed, en een uitbreiding van de activiteiten laat niet op zich wachten. Wilford stelt vast dat ondanks de actieve scheepsbouw Vlaanderen nog geen zeildoekweverijen heeft. Hij werft enkele meester-handwevers uit de streek van Bellem aan en start de eerste Vlaamse zeildoekweverij op. Geheel in de geest van de Industriële Revolutie koopt hij in 1851 één van de eerste zeildoekgetouwen aan, die dat jaar op de Wereldtentoonstelling van Londen voorgesteld waren.

Wilfords dorst naar ondernemen beperkt zich echter niet tot de vlashandel en het weven van zeildoeken. In 1859 richt hij samen met drie vrienden de stoomvaartlijn “Schelde & Rupel” op, die passagiers vervoert tussen Temse en Antwerpen. Tot 1938 zullen de “Wilfordboten” een geliefd middel voor pendelaars en later toeristen blijven. Snellere treinverbindingen en de nieuwe Waaslandtunnel onder de Schelde (aangelegd in 1933) zullen het doodvonnis tekenen van de pendelboten.

Na de dood van William Wilford in 1868 zullen zijn twee oudste zonen en later zijn kleinzoon Ernest Wilford het roer van de maatschappij overnemen. Hoewel de verschillende activiteiten anno 2018 al lang voorbijgestreefd en opgeheven zijn, biedt deze 190ste verjaardag een goede gelegenheid om William Wilford en zijn nazaten onder de aandacht te plaatsen. Niet voor niets heet de waterkant in Temse-centrum de Wilfordkaai.

Voor een transcriptie van het artikel dat 90 jaar geleden, ter gelegenheid van de honderdste verjaardag van Wilfords aankomst in Temse, verscheen in de Gazette van Temsche, zie: Honderdjarig bestaan der Firma WILLIAM WILFORD.

Print Friendly, PDF & Email

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *